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谷歌的偏门生意

日期:2012年4月17日 18:09

  ——如果让你来定义,Google(谷歌)应当如何归类:科技公司、创意公司还是投资公司?在Google的主页上,它是这样介绍自己的:我们的使命是整合全球信息,使人人皆可访问并从中受益。

  2012年2月据有消息称,谷歌公司计划推出一款基于增强现实技术、具有未来派色彩的眼镜Google's HUD glasses,镜片上装有一个微型显示屏,它拥有智能手机的所有功能,用户无需动手便可上网冲浪或者处理文字信息和电子邮件。不禁奇怪,Google何时开始对眼镜感兴趣了?除了我们所熟知的搜索与广告业务,Google的兴趣边界到底在哪里?

  内部孵化百个创意

  你正在无人驾驶汽车里坐着,带着Google Glasses检查邮件,并注意到Google Glasses高亮了路边的那家寿司店(你经常在那点餐),你偏下头,然后出现了优惠细节:6折优惠并且加送免费的毛豆。你再偏下头并点头,就点好了外卖。与此同时你回到了办公室,这里的一切物品都与互联网相连,你的冰箱能够在库存短缺时为你预订食品,当你享受晚餐时,你的餐碟会将碟中美食发布到社交网站上。工作日,机器人可以替你去趟办公室,而你可以在家中穿着睡衣喝咖啡。或许,你还可以闲来无事,搭乘太空电梯来到外太空散散心。

  这些是人们幻想“Goolge X”实验室往后能孵化出来的应用。这个谷歌内部“密室”,正在孕育着100个天马行空的创意。在《纽约时报》的报道发布前,很多Google内部的员工都不知道这个名为“Google X”实验室的存在。实验室里流传着拉里.佩奇(Larry Page)和塞吉.布林(Sergey Brin)列出的百项创意清单,但是外人无法获知细节。

  麻省理工麻学院电脑科学暨人工智慧实验室退休教授罗德尼.布鲁克斯说,虽然清单上的许多创意都还处于概念阶段,但是Google不是普通的公司。其中的一些古怪的项目甚至无法令人立即将其与谷歌的主要业务网络搜索联系起来,比如Google的创始者们以及其他硅谷企业家们梦想已久的太空电梯。这个看似无关的设想,其实有助于搜集或者捕获来自太空的信息和物质,“Google一直在搜集着地球的信息,现在我们有可能能够搜集来自太阳系的数据了”,布鲁克斯称。

  当然,Google X已经有了成功的案例:2010年便在加州进行了大量测试的无人驾驶汽车,或许会成为Google未来的新业务。Google用无人驾驶技术装备了7辆汽车,总共试运行了14万多英里,过程中发生的唯一事故是一辆无人驾驶汽车的尾部撞上了红绿灯。为了能“看到”其它车辆,这些无人驾驶汽车使用了视频摄像机、雷达传感器和激光测距仪,并使用了Google收集的详细地图。

  那么谷歌如何从中获利,或者说如何将无人驾驶汽车与其核心业务联系起来?Google可以为这些汽车提供导航和与信息技术相关的产品,至于广告,(理论上)他们可以趁你在座椅上玩《愤怒的小鸟》时提供定位广告(location-based ads)。

  而机器人也是Google X神秘的创意清单中的主角之一。“机器人舰队”对Google来说意义非凡,它们可以帮助谷歌搜集信息,代替人力拍摄谷歌街景。在Google眼里,这些诞生于实验室的机器人注定会走进人们的生活中,无论是在家里还是办公室,它们都可以完成各种任务,让人们可以实现远程工作。

  外部撒网69家公司

  与Google X始终专注于或者延伸其核心业务不同的是,谷歌风投(Google Venture)更喜欢将鸡蛋放在多个篮子里。每年有2亿美元可用于投资的谷歌风投,其投资名单“文件夹”(Portfolio)里一共有69家公司,不仅包括互联网消费、软件、手机等领域的企业,还有让分析师也抓耳挠腮、议论纷纷的投资——从抗体开发到智能电网平台,从语言学习到细胞技术治疗法,从法律咨询到清洁能源科技。

  尽管外界认为这些投资很疯狂,但是Google有自己的想法,佩奇和布林曾经这样说:“我们不会因为短期的收入压力而害怕高风险、高回报的项目。当我们在那些与主要业务相比具有很强投机性或者非常奇怪的领域下些小赌注的时候,请别惊讶。”这不禁令人回想起2005年Google收购Android的时候,很多人都认为这家搜索公司疯了。数年之后,Google在Android上取得的巨大成功让人们开始琢磨它是如何进行投资选择的。事实上,Google的投资基于以下三个核心原则:利用科技解决问题,顺应趋势和技术发展而创新,在开发系统上下赌注。

  2007年Google收购了通信技术开发商Grand Central Communications,后者开发了多个设备响应同一个电话号码的系统。这个在当时对于Google来说是非核心的投资,短短几年后却显现出它的价值。Grand Central 的软件最终成长为GoogleVoice,一项能够将个人所用的众多电话号码集中成为一个号码的音频通信服务,并同时提供增值服务和增强功能。

  在谷歌看来,每一个问题都代表着巨大的机遇,谷歌CFO帕特里克.皮切特称谷歌精于在常态生活中重新思维、掀起变革。比如谷歌风投所偏爱的清洁能源领域,它投资了离岸的风电场、人力单轨铁路、植物清洁能源等项目或公司,并且在太阳能技术、水力发电数据中心以及风能领域所进行和积累的研究,已使得Google成为了可再生能源产业中的科技巨头。Google位于美国加州山景城的总部已经建立起了一座1.6兆瓦的太阳能发电装置。2010年年初,谷歌能源公司(Google Energy)已经获得美国联邦能源管理委员的批准,获准进行电力的购买和销售。

  Google的偏门生意让人们看花了眼,前CEO埃里克.施密特曾为公司的投资策略辩护,称谷歌70%投资于Google的核心搜索业务,20%投资于相关联的商业机会,而10%投资于与搜索没有关系的企业。谷歌的发言人吉尔.哈泽尔贝克也提醒道,诸如Google X实验室的可能性让人兴奋,但是它们的投资与谷歌核心的业务相比非常小。佩奇也表示,虽然谷歌同时开展着许多小型项目,但是在使用股东们的钱时会非常谨慎,并不会将未来的赌注放在这些略带投机意味的项目上。

  但或许只要回到谷歌最初的目的,我们便可以理解它的“不务正业”——谷歌是全球科技领导者,专注于改善人们与信息连接的方式,并致力于开发能够提升全球数十亿人生活水平的产品。

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